Aceites Esenciales

Aceites Esenciales

Los aceites esenciales son los aromas que liberan las plantas cada vez que las cortamos, estos se encuentran en las hojas, cáscaras de las frutas, semillas, cortezas, árboles y flores. Los aceites esenciales están compuestos por terpenos, también son fracciones líquidas volátiles llamadas aceites volátiles, aceites etéreos o esencias, son una mezcla de sustancias aromáticas producidas por muchas plantas, que son muy importantes en la industria de los alimentos (saborizantes, condimentos, aromas) y en la industria de los cosméticos (lociones y aromas).

Conceptos:

Es un concepto que es muy importante tener en cuenta cuando se va trabajar con esencias. Cuando se habla de un flavonoide, alcaloide o de un azúcar de una planta se está señalando un producto puro químicamente, determinado con una fórmula característica; cuando se menciona un aceite fijo, resinoide o esencia, es importante tener en cuenta que se está hablando de una mezcla de productos con composición variable, esto quiere decir que no siempre es un sólo metabolito que compone una esencia, sino que es la mezcla de muchos metabolitos.

Metabolitos Primarios:

Los metabolitos primarios (proteínas, lípidos, azúcares, etc.) en la plantas son vitales para que la planta crezca, se multiplique y viva, mientras que para que ella sobreviva se necesitan los metabolitos secundarios. Estos últimos son moléculas de bajo y mediano peso molecular, generados en la planta por varias rutas biosintéticas; pertenecen a diferentes clases de sustancias químicas, e.g., alcoholes, ácidos, ésteres, fenoles y terpenos, entre muchas otras. A algunos de ellos, les caracteriza un olor típico y una alta volatilidad. A ciencia cierta y con los detalles experimentales requeridos.

Metabolitos Secundarios

Todavía no se conocen todos los papeles que conjugan los metabolitos secundarios en las plantas, porque ellos cumplen varias funciones y operan a través de diversos mecanismos. primeramente son agentes de defensa químico de las plantas, actúan contra depredadores, insectos, microorganismos (bacterias, virus, hongos), en general, contra diferentes tipos de plagas; también son remedios vegetales endógenos, e.g., exudaciones de tipo balsámico, que la planta segrega cuando está lesionada, experimenta estrés o está infectada.

Muchas de estas sustancias son repelentes de insectos, mientras que otras, al revés, los atraen. Algunos compuestos son antialimentarios (antifeeding agents), o sea, quitan a los depredadores y herbívoros las ganas o el apetito para tragar la planta.

Las sustancias volátiles de las plantas, que atraen distintos insectos benévolos, son necesarias para su polinización y la reproducción. Varios compuestos volátiles participan en el proceso de la respiración de la planta, ayudan a regular en ella la humedad y cumplen, entre otras, diversas funciones fisiológicas, lo que es objeto de numerosos estudios científicos.

Cómo se Comunican las Plantas con otras Plantas y con Nosotros

Las plantas se comunican entre sí, “se quieren” o se repelen, lo que incide sobre la velocidad de su crecimiento, propagación, abundancia de biomasa producida, resistencia a las enfermedades, entre otros factores. Así como la gente se comunica a través de las plantas, las plantas emiten mensajes moleculares, que se “leen” y se interpretan por otras plantas o por insectos. Desde antaño, se ha observado empíricamente esta cualidad de las plantas, que cuando se siembran juntas pueden crecer bien o deficientemente. Por ejemplo, el ajenjo, la ruda y el paico, entre otras, poseen “antipatía” hacia la mayoría de las plantas aromáticas “dulces”, que crecen en su vecindad.

Sinergismo de las PLantas

Se conoce muy bien el sinergismo, en los cultivos intercalados de maíz con frijol, trigo o cebada con arveja, entre muchas otras combinaciones. Diversas propiedades de los metabolitos secundarios de las plantas se han aprovechado en medicina popular para hacer remedios caseros, también en agricultura, como biorreguladores moleculares de diferente índole, por ejemplo, como bioinsecticidas.

Usos de los Metabolitos Secundarios

Entre muchos metabolitos secundarios aislados de las plantas, se destacan algunos, muy especiales, de amplio uso en diversas ramas de la industria, medicina y en muchos productos empleados en la vida cotidiana. Esta clase de sustancias recibe el nombre de aceite esencial, aceite volátil, aceite etéreo o esencia.

¿De qué se Componen las Esencias?

Numerosas sustancias forman parte de la esencia, que es una mezcla compleja de compuestos volátiles y de naturaleza química muy diversa. Lo que más la caracteriza y destaca es su olor, generalmente agradable, intenso, que evoca la fragancia de la planta, o de la fruta o de la madera, de la cual proviene.

Evocación de Recuerdos de las Esencias

La esencia puede recordar el olor, por ejemplo, de una hierba recién cortada, o de vainilla dulce y empalagosa, entre otros acordes aromáticos que posee un aceite esencial, formado por una compleja gama de sustancias volátiles con diferentes notas fragantes y distintos umbrales sensoriales para su percepción. Aislados de flores (rosa, azahar, lirio, ylang-ylang), semillas (coriandro, cilantro, anís, cardamomo), hojas y tallos (albahaca, tomillo, menta, lavanda, orégano), corteza (canela), madera (pino, sándalo), raíces (valeriana, vetíver) y rizomas (jengibre, cúrcuma), los aceites esenciales pueden considerarse el alma de la planta, su espíritu, que la caracteriza y destaca, evoca y hace memorizar en el tiempo; los aceites, generalmente, producen una sensación placentera, sobre todo, cuando están diluidos.

Algo de Historia de los Aceites Esenciales

Encontramos su mención en jeroglíficos egipcios, manuscritos chinos, escrituras de sacerdotes de la Edad Media y de alquimistas, sus usos no solo eran mágicos-religiosos sino también curativos. Algunos frascos sellados que se encontraron en la tumba de Tutankamon, en Egipto, y contenían un ungüento cuyo análisis reveló la presencia de frankincensé (árbol de incienso, Boswelia thurifera) y de la esencia de nardo índico (Nardostachys jatamansi). Éste, tal vez fue el hallazgo de un perfume más antiguo elaborado hace más de 3300 años. La literatura Ayurvédica revela que en la India desde hace ya más de 2000 años se empleaban esencias para curar diferentes enfermedades.

Usos a Través de la Historia

Los griegos antiguos y los romanos usaban esencias y extractos de plantas con fines cosméticos y para baños, que tomaban varias veces al día, aromatizaban con esencias su cabello, cuerpo y hasta la cama, para tener un sueño placentero, o como afrodisíacos.

Desarrollo en el Tiempo de los Aceites Esenciales

El verdadero despliegue del uso de aceites esenciales en diferentes productos y por sí solos, así como su elaboración industrial, empezaron en Francia, a finales del siglo XVll. El conocimiento obtenido por los árabes en la Edad Media sobre cómo destilar el alcohol fue el éxito para la posterior elaboración de perfumes en su forma moderna de presentación y uso, puesto que un perfume es una mezcla de agua, alcohol y aceites esenciales, juntos con algunos aditivos (antioxidantes, fijadores, colorantes, etc).

La Quinta Esencia

Los aceites esenciales o volátilesla quinta esencia, como lo solían llamar los griegos en la antigüedad, se producen en cantidades apreciables (0.5-6%) en las llamadas plantas “aromáticas”, aquellas que generalmente son hierbas o arbustos, poseen un fuerte y característico olor o fragancia y a menudo atractores de insectos. Algunos ejemplos de plantas aromáticas son: canela, limonaria, geranios y pachulí, todas ellas son exógenas, es decir, introducidas a Colombia y algunas son ya bien adaptadas y cultivadas como ornamentales (e.g., geranio) en el país.

Donde encontrar la células Oleíferas de las Plantas

Los aceites esenciales en la plantas pueden encontrarse en las diferentes células oleíferas (jengibre, cúrcuma, vainilla), en los canales secretorios (pino, artemisia, anís, angélica), estar presente en las glándulas (cítricos, eucaliptos) o en los tricomas (muchas plantas de las familias Labiadas, Asteráceas, Solanáceas, Geraniáceas). El material vegetal (planta aromática), al ser sometido al vapor de agua, libera una mezcla odorífera líquida (aceite esencial) de una gran variedad de sustancias volátiles, que recuerdan el olor, en forma muy concentrada, de la misma planta. Esta mezcla puede tener desde 50 hasta más de 300 sustancias químicas y está compuesta por hidrocarburos terpénicos, sus derivados oxigenados, alcoholes, aldehídos y cetonas, así como por éteres, ésteres, compuestos fenólicos, fenilpropanoides y otros derivados. (Stashenko, 2009)

 

Partes de la planta donde se encuentran los aceites esenciales Aceites esenciales Parte de la planta utilizada
Ciprés y jara Ramas
Lavanda y lavandín Sumidades floridas
Menta, hierba, limón y eneldo Planta entera
Geranio y petitgrain Hojas
Nelori, rosa y Ylang-ylang Flor
Limón, naranja y mandarina Flavedo (capa externa del fruto)
Romero, tomillo, ajeldra, mejorana Planta entera con flor
Melisa Planta fresca
Abeto de Siberia Acículas
Manzanilla Flor seca
Canela Corteza
Cedro Madera
Lima Fruto entero
Clavo Botones florales
Vetiver Raíz
Mostaza Semillas